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Fossilen von Riesenschildkröte entdeckt

In Südamerika lebten vor Millionen von Jahren riesige Schildkröten. An ihren meterlangen Panzern hatten sie Hörner und kannten nur einen Feind.

Ein Männchen der Riesenschildkröte jagd im Süßwasser einen Fisch. Überreste eines Stupendemys geographicus wurden in 8 Millionen Jahre alten Ablagerungen in Venezuela von Wissenschaftlern aus der Schweiz gefunden.
Ein Männchen der Riesenschildkröte jagd im Süßwasser einen Fisch. Überreste eines Stupendemys geographicus wurden in 8 Millionen Jahre alten Ablagerungen in Venezuela von Wissenschaftlern aus der Schweiz gefunden. © Jaime Chirinos/Universität Zürich/dpa

Zürich. In Sumpfgebieten Südamerikas waren vor Millionen von Jahren enorme Schildkröten mit annähernd drei Meter langem Panzer unterwegs. Forscher entdeckten in Venezuela und Kolumbien Überreste der Riesenschildkröte Stupendemys geographicus, wie sie im Fachblatt "Science Advances" schreiben. 

Die Tiere konnten ein geschätztes Körpergewicht von über einer Tonne erreichen. Trotz ihrer gewaltigen Größe hatten die Schildkröten einen natürlichen Feind: Purussaurier, die eine Körperlänge von mehr als zehn Metern erreichen konnten.

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Der venezolanische Paläontologe Rodolfo Sánchez liegt neben dem Panzer eines Stupendemys geographicus Männchens der in 8 Millionen Jahre alten Ablagerungen in Venezuela gefunden wurde.
Der venezolanische Paläontologe Rodolfo Sánchez liegt neben dem Panzer eines Stupendemys geographicus Männchens der in 8 Millionen Jahre alten Ablagerungen in Venezuela gefunden wurde. © Edwin Cadena/Universität Zürich/dpa

Neben dem Kiefer und anderen Skelettteilen gruben die Wissenschaftler auch Panzer-Bruchstücke der Schildkröte aus, hieß es in einer Mitteilung der Universität Zürich. Die Art sei zwar bereits in den 70er Jahren entdeckt worden. Durch die neuen Fossilienfunde sei der Schildkröten-Stammbaum aber "grundlegend überarbeitet" worden.

Einige heute im Amazonasgebiet heimische Schildkrötenarten sind demnach die nächsten lebenden Verwandten der Stupendemys. Die ausgestorbene Riesenschildkröte sei aber fast hundertmal schwerer gewesen. Die Männchen hätten Hörner an ihren Panzern getragen, "ein eigenartiges und unerwartetes Merkmal", hieß es in der Mitteilung. Auch das Verbreitungsgebiet der Art sei größer gewesen als bisher angenommen: Die Tiere lebten demnach im gesamten Norden Südamerikas. (dpa)